Daily Archives: March 1, 2012

Ensayan con la Tierra una nueva técnica para determinar indicios de vida en otros planetas

Un equipo, con participación del IAC, desarrolla un método que analiza la luz terrestre reflejada en la Luna para caracterizar marcadores de vida. La técnica, que es capaz de detectar incluso la existencia de vegetación, podría ser crucial para encontrar en un futuro próximo vida más allá del Sistema Solar.

El esquema muestra el camino de la luz solar, hasta llegar polarizada a la parte no iluminada de la luna. Créditos: ESO/L. Calçada

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Observando la Luna, un grupo de astrónomos con participación del Instituto de Astrofísica de Canarias (IAC) ha encontrado evidencias de que existe vida en el Universo… en concreto, en la Tierra. El hallazgo puede resultar chocante o trivial pero no lo es. La investigación, que aparece publicada en el último número de la revista Nature, describe una novedosa técnica que podría llevar al descubrimiento de vida extraterrestre en un futuro. Entre otros marcadores, es capaz de detectar si un planeta tiene vegetación.

La clave del trabajo ha sido estudiar la Tierra como si se tratara de un planeta fuera del Sistema Solar. Y observarla no de forma directa, sino a través del reflejo que proyecta sobre su satélite, la Luna. “El sol brilla sobre la Tierra y esta luz se refleja a su vez sobre la superficie lunar. El satélite, por tanto, actúa como un gran espejo que devuelve la luz terrestre hacia nosotros”, explica el investigador del Observatorio Europeo Austral (ESO, en su acrónimo inglés) y principal autor del trabajo, Michael Sterzik.

El equipo investigó el fenómeno con el conjunto Very Large Telescope (VLT), ubicado en el desierto de Atacama (Chile). Trataban de encontrar indicadores, como por ejemplo ciertas combinaciones de gases en la atmósfera terrestre, que se consideran indicios de vida orgánica. El objetivo era convertir la Tierra en una referencia para la búsqueda de vida en otros planetas más allá del Sistema Solar.

A diferencia de investigaciones anteriores, la nueva técnica explota la polarización (orientación de los campos magnéticos y eléctricos de la luz). Cuando la luz solar se refleja sobre la Tierra, queda polarizada. Y, según la superficie sobre la que se refleje (hielo, nubes, tierra, océanos…), se polariza en un grado determinado.

Esta nueva forma de buscar vida extraterrestre trata de vencer las dificultades que entrañan los métodos convencionales: la luz de un exoplaneta distante es muy difícil de analizar porque es eclipsada por el potente resplandor de la estrella que lo ilumina. “Es comparable a tratar de observar un grano de polvo junto a una bombilla potente. Sin embargo, el reflejo del planeta sobre su satélite está polarizado (orientado en una dirección), lo que permite su análisis de forma sencilla mediante técnicas polarimétricas”, explica el investigador del Observatorio de Armagh (Irlanda del Norte, Reino Unido) Stefano Bagnulo.

Mirar a la Tierra como si fuéramos de otro planeta

El grupo analizó la luz que reflejaba la Tierra sobre la Luna como si fuera la primera vez que veían nuestro planeta. ¿Y qué concluyeron? La luz les indicó que la atmósfera terrestre es parcialmente nubosa, que parte de su superficie está cubierta por océanos y otro dato especialmente crucial: que hay vegetación. Los científicos pudieron incluso detectar los cambios que se producen en la cobertura de nubes de la Tierra y en la cantidad de vegetación en diferentes partes del planeta. Todo ello, con el reflejo sobre la Luna.

“Si existe, encontrar vida fuera del Sistema Solar depende exclusivamente de disponer de técnicas adecuadas”, resume el investigador del IAC Enric Palle. “Este trabajo es un paso importante para alcanzar esa capacidad. La espectropolarimetría nos facilitará la detección de biomarcadores en la superficie de un planeta y podría incluso llegar a indicarnos si existen plantas que realizan la fotosíntesis en otras partes del universo”, añade el astrofísico.

El equipo admite que este nuevo método no arrojará datos sobre hombrecillos verdes o vida inteligente, pero su aplicación en las nuevas generaciones de telescopios –más potentes- podría fácilmente brindar a la humanidad la noticia de que hay vida más allá de su planeta.

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Envisat cumple diez años estudiando el clima desde el espacio

El satélite europeo más grande de observación de la Tierra, Envisat, cumple este jueves diez años en el espacio, a 800 kilómetros de altitud, desde donde recoge datos para la investigación ambiental y del clima.

Fue un 1 de marzo de 2002 cuando lanzador Arianne 5 despegó de la base espacial de Kourou (Guyana francesa) con Envisat ‘a bordo’. Con un peso de ocho toneladas, una longitud de diez metros y con diez instrumentos científicos a bordo, es el satélite de observación de la Tierra más sofisticado nunca lanzado al espacio, según han destacado los expertos.

De hecho, este lanzamiento supuso un récord de lanzamiento de peso, por lo que Arianne 5 fue equipado, por primera vez, con una cápsula de 17 metros que envolvía al satélite.

En principio, se programó a Envisat para durar cinco años pero la misión ya se ha ampliado dos veces y ahora se ha decidido que continúe por lo menos hasta 2013. Hasta entonces, Envisat seguirá haciendo el mismo trabajo que ha hecho hasta ahora: enviar datos sobre tendencias en el agotamiento del ozono, contaminantes del aire y gases de efecto invernadero, el comportamiento de los paquetes de hielo polar, las variaciones de temperatura de la superficie marina o los cambios en la cobertura terrestre, entre otros aspectos.

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NASA Finds Sea Ice Driving Arctic Air Pollutants


Bromine explosion on March 13, 2008 across the western Northwest Territories in Canada

A NASA-led study finds Arctic sea ice loss may be intensifying release of bromine into the atmosphere, depleting ground-level ozone and depositing toxic mercury in the Arctic.


El ATV-3, listo para llevar suministros a la Estación Espacial

PR 5 2012 – El tercer Vehículo Automatizado de Transferencia de la ESA, el ATV Edoardo Amaldi, ya está preparado para comenzar su viaje a la Estación Espacial Internacional. Despegará el próximo día 9 de marzo a bordo de un lanzador Ariane 5 desde el Puerto Espacial Europeo en Kourou, Guayana Francesa.

What’s Up for March?


Mark your calendar for amazing planetary views this month as Mercury, Venus, Mars and Saturn put on a show in the night sky and comet Garradd sticks around for its close-up.


Estrellas embrionarias titilan en el corazón de Orión

Gracias a los telescopios espaciales Herschel de la ESA y Spitzer de la NASA, los astrónomos han descubierto que el brillo de las estrellas en formación en el interior de la conocida nebulosa de Orión está cambiando de forma sorprendentemente rápida.

¡Feliz cumpleaños, Envisat!

En la madrugada del 1 de marzo de 2002, el mayor satélite de observación de la Tierra de la historia despegaba desde el Puerto Espacial Europeo en Kourou, Guayana Francesa. Durante esta década, Envisat no ha dejado de velar por nuestro planeta.