Herschel reescribe la historia de la evolución de las galaxias


El telescopio Herschel de la Agencia Espacial Europea (ESA) ha descubierto que las galaxias no necesitan chocar entre sí para desencadenar el proceso de formación de estrellas.

El telescopio espacial Herschel ha estudiado más de mil galaxias, cada vez más distantes, recorriendo un 80% de la historia del cosmos. Ahora ha descubierto que la formación de estrellas no necesita del choque entre galaxias. Sus resultados derrocan una antigua hipótesis y describen un proceso de evolución mucho más majestuoso.

Este descubrimiento está basado en las observaciones realizadas por Herschel en dos regiones del firmamento, cada una de un tamaño aparente equivalente a un tercio de la Luna llena. Herschel es capaz de analizar un amplio rango de frecuencias de la radiación infrarroja, lo que le permite estudiar el proceso de formación de las estrellas con un nivel de detalle sin precedentes.

Hace años que se sabe que la tasa de formación de estrellas experimentó un gran pico en las primeras fases del universo, hace unos 10 mil millones de años. Por aquel entonces, algunas galaxias estaban formando estrellas a un ritmo de diez a cien veces mayor al que se puede observar en nuestra galaxia hoy en día.

En el universo actual, estas tasas de formación de estrellas son poco habituales, y siempre parecían estar relacionadas con una colisión entre galaxias, por lo que los científicos supusieron que siempre había sido así.

Al estudiar galaxias muy lejanas, cuya luz comenzó a surcar el firmamento hace miles de millones de años, Herschel ha podido demostrar que esta hipótesis era errónea.

David Elbaz y sus colaboradores de CEA Saclay, Francia, han analizado los datos generados por Herschel y han llegado a la conclusión de que las colisiones entre galaxias sólo jugaron un pequeño papel en la evolución del Universo primitivo, a pesar de que algunas de las galaxias más jóvenes estaban formando estrellas a un ritmo vertiginoso.

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Al comparar la cantidad de radiación infrarroja emitida por estas galaxias en distintas longitudes de onda, el equipo de investigadores ha podido demostrar que la tasa de formación de estrellas sólo depende de la cantidad de gas almacenado en la galaxia, independientemente de las colisiones que ésta sufra.

El gas es la materia prima para la formación de nuevas estrellas. Los resultados de esta investigación permiten enunciar una sencilla relación: cuanto más gas contenga una galaxia, más estrellas formará.

“Las colisiones sólo juegan un papel decisivo en aquellas galaxias que todavía no albergan una gran cantidad de gas, aportando el material necesario para desencadenar altas tasas de formación de estrellas”, aclara Elbaz.

Esto es lo que se puede observar en las galaxias de hoy en día, que tras haber estado formando estrellas durante más de 10 mil millones de años, han agotado la mayor parte de sus reservas gaseosas.

Esta investigación ofrece una explicación mucho más majestuosa para el proceso de formación de las estrellas, según la cual la mayor parte de las galaxias van creciendo de forma lenta y natural a partir del gas que atraen de sus alrededores.

“Herschel fue diseñado para estudiar el proceso de formación de las estrellas a lo largo de la historia cósmica”, aclara Göran Pilbratt, Científico del Proyecto Herschel para la ESA.

http://www.agenciasinc.es/

Referencia bibliográfica:

D. Elbaz et al. “GOODS-Herschel: an infrared main sequence of star-forming galaxies“. Astronomy & Astrophysics, 533, A119.

More information is online at http://www.herschel.caltech.edu , http://www.nasa.gov/herschel and http://www.esa.int/SPECIALS/Herschel/index.html  http://www.nasa.gov/mission_pages/herschel/herschel20110216.html

 

 

The Herschel Space Observatory was success- fully launched on 14 May 2009, carried into space by an Ariane 5 ECA launcher together with the second passenger Planck, both spacecraft being injected into transfer orbits
towards L2 with exquisite precision. Herschel is the most recent observa- tory mission in the European Space Agency (ESA) science programme. It carries a 3.5 meter diameter Cassegrain passively cooled monolithic silicon carbide telescope. The focal plane units of the science payload complement – two cameras/medium resolution imaging spectrometers, the Photodetec- tor Array Camera and Spectrometer (PACS) and Spectral and Photometric Imaging REceiver (SPIRE), and the very high resolution Heterodyne Instru- ment for the Far-Infrared (HIFI) spectrometer – are housed in a superfluid helium cryostat.

Herschel is the first large aperture space infrared observatory; it builds on previous infrared space missions including the ESA ISO and NASA Spitzer observatories, by offering a much larger telescope and pushes towards lon- ger wavelengths. It will perform imaging photometry and spectroscopy in the far infrared and sub-millimeter part of the spectrum, covering approxi- mately the 55-672 micron range. I will describe Herschel and its science capabilities putting it into perspective. Herschel is designed to observe the ‘cool universe’; the key science objectives include star and galaxy forma- tion and evolution, and in particular the physics, dynamics, and chemistry of the interstellar medium and its molecular clouds, the wombs of the stars and planets.
Herschel is currently opening a new window to study how the universe has evolved to become the universe we see today, and how our star the sun, our planet the earth, and we ourselves fit in. I will outline the early in- flight operations of Herschel and the transition from launch and early opera- tional phases into the routine science phase. I will present the demonstrated science capabilities and provide examples of scientific highlights to date.

Herschel has been designed to offer a minimum of 3 years of routine sci- ence observations. Nominally ~20,000 hours will be available for astronomy, 32% is guaranteed time (GT) and the remainder is open time (OT) offered to the general astronomical community through a standard competitive pro- posal procedure. The time allocation for both GT and OT Key Programs was been concluded before the launch. I will describe future observing opportu- nities at the time of the meeting the OT part of the next AO will be ongoing.

Como viene siendo habitual aprovechamos el post para dar un repaso a las ultimas noticias y videos de los diferentes eventos y misiones de las agencias espaciales internacionales. NASA, ESA, JAXA, Ciencia en general….etc

Super-Earth Planet HD 85512 b

This animation shows an artist’s impression the planet orbiting the Sun-like star HD 85512 in the southern constellation of Vela (The Sail). This planet is one of sixteen super-Earths discovered by the HARPS instrument on the 3.6-metre telescope at ESO’s La Silla Observatory. This planet is about 3.6 times as massive as the Earth and lies at the edge of the habitable zone around the star, where liquid water, and perhaps even life, could potentially exist.

credit: ESO/M. Kornmesser

source: http://www.eso.org/public/videos/eso1134b/

eso1134a

Astronomers using ESO’s world-leading exoplanet hunter HARPS have today announced a rich haul of more than 50 new exoplanets, including 16 super-Earths, one of which orbits at the edge of the habitable zone of its star. By studying the properties of all the HARPS planets found so far, the team has found that about 40% of stars similar to the Sun have at least one planet lighter than Saturn.

In the eight years since it started surveying stars like the Sun using the radial velocity technique HARPS has been used to discover more than 150 new planets. About two thirds of all the known exoplanets with masses less than that of Neptune were discovered by HARPS. These exceptional results are the fruit of several hundred nights of HARPS observations.

credit: ESO; music: Movetwo

source: http://www.eso.org/public/videos/eso1134a/

VV 340 in 60 Seconds

VV 340, also known as Arp 302, is a textbook example of colliding galaxies seen in the very early stages of their interaction.

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