El Atlantis se acopla por última vez a la Estación Espacial Internacional

Después de 26 años en activo, la nave ha recorrido 194.000 km en sus 32 viajes al espacio

El transbordador Atlantis, en su viaje final y con cuatro astronautas a bordo, se acopló hoy con éxito a la Estación Espacial Internacional (EEI), en una última misión de 12 días que cerrará la era de los transbordadores.

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El acoplamiento se produjo sin contratiempos a las 15:07 GMT, un minuto más tarde de lo previsto, tras una precisa maniobra de aproximación en la que el cohete se desplazaba a apenas tres centímetros por segundo.

El duodécimo encuentro entre el Atlantis y la EEI se completó cuando ambas naves volaban a unos 386 kilómetros sobre la costa este de Nueva Zelanda, según informó la NASA.

Dos días después de su despegue desde el Centro Espacial Kennedy en Cabo Cañaveral (Florida), el Atlantis se convirtió en el transbordador número 37 en acoplarse al complejo orbital, en un contador que se detiene ahora después de tres décadas en funcionamiento.

La tripulación del Atlantis espera ahora su ceremonia de bienvenida en el complejo espacial internacional, que comenzará cuando las compuertas de la EEI se abran a las 17:16 GMT para reunir durante poco más de una semana a los cuatro astronautas del transbordador con los tres que habitan permanentemente la EEI.

Con su llegada, el laboratorio del complejo espacial llevará a cabo un experimento para desarrollar vacunas contra enfermedades gastrointestinles, como la provocada por la salmonella, con el fin de abrir una fase de investigación sobre el comportamiento de estas bacterias en condiciones de microgravedad.

El Atlantis lleva además el módulo multiusos Rafaello, lleno de suminitros y piezas de repuesto suficientes para mantener las operaciones de la estación una vez que dejen de funcionar los transbordadores. Por último, transporta el experimento Robotic Refueling Mission (RRM), diseñado para demostrar y probar herramientas, tecnologías y técnicas necesarias para reabastecer mecánicamente a los satélites en el espacio.

Los tripulantes de la última misión


A la cabeza de la histórica misión están el comandante Chris Ferguson, capitán de la Marina estadounidense retirado, para quien es su tercer viaje, y el piloto Dough Hurley, coronel del cuerpo de Infantería de Marina, que tiene más de 4.000 horas de vuelo en 25 tipos de aviones y será la segunda vez que viaje al espacio.

El resto de miembros son Sandra Magnus, ingeniera, que ha participado en tres misiones y ha pasado en total cuatro meses en el espacio, y Rex Walheim, coronel retirado de las Fuerzas Aéreas, para quien también es su tercera misión y ha pasado 24 días en el espacio y ha realizado cinco caminatas espaciales.

El Atlantis, el cuarto de la flota de transbordadores de la NASA, ha hecho 32 vuelos espaciales en sus 26 años en activo, en los que ha pasado más de 293 días en el espacio y ha recorrido 194.168.330 kilómetros.

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