Misión Deep Impact: todo listo para la gran aproximación

Dentro de diez días, una sonda de la NASA rozará el cometa Hartley 2 para obtener unas fotografías como nunca hemos visto

 

 

La cita tendrá lugar dentro de apenas diez días, el próximo 4 de noviembre. Será entonces cuando la misión “caza cometas” Deep Impact, la misma que en 2005 estrelló un proyectil de 400 kg contra el cometa Tempel 1 (en el vídeo, abajo), pase a sólo 702 km de distancia de su segundo objetivo, el Hartley 2. El ingenio tomará las que se supone serán las mejores imágenes de un cometa conseguidas hasta ahora. Y obtendrá datos de primera mano sobre una reliquia helada y que procede de los lejanos tiempos en que se formó nuestro sistema planetario.

“Existen miles de millones de cometas en el Sistema Solar – afirma Lori Feaga, de la Universidad de Maryland y uno de los científicos de la misión-, pero solo es la quinta vez que una nave espacial pasará lo suficientemente cerca de uno como para captar imágenes de su núcleo”.
El Hartley 2 es un pequeño cometa de apenas 1,5 km de diámetro, y realiza una órbita completa alrededor del Sol cada seis años y medio. Cuando se encuentre con Deep Impact, el cometa estará en su momento de máxima actividad, que coincide con su proximidad al astro rey.

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Igual que el resto de los cometas, la órbita del Hartley 2 es muy alargada y transcurre muy alejada del Sol durante la mayor parte del tiempo, por lo que la aproximación del próximo 4 de noviembre constituye una extraordinaria oportunidad para estudiarlo. De hecho, la acción de los rayos solares vaporizará las capas superficiales de su núcleo helado, lanzando al espacio auténticas erupciones de polvo y gas.


El objetivo de la misión es, precisamente, obtener la mayor cantidad de datos posible sobre la composición de este cometa y compararla con la de otros ya conocidos, lo que nos dará nuevas claves sobre el origen mismo del Sol y de sus planetas. “Los cometas -explica Sebastien Besse, también astrónomo de la Universidad de Maryland- son el material de construcción sobrante de nuestro Sistema Solar”. Cuando los planetas se formaron a partir de la nebulosa solar en rotación, innumerables fragmentos que no cuajaron salieron literalmente despedidos hacia el exterior y se convirtieron en cometas.

En picado hacia la cola

Durante el encuentro, que sólo durará un día, la Deep Impact se lanzará en picado hacia la brillante cola del cometa y se dirigirá hacia el núcleo, que fotografiará con sus cámaras de alta resolución. “Esperamos ver con gran detalle los rasgos del rostro del cometa, lleno de cicatrices -asegura Beese-. Incluso podremos ser capaces de decir de dónde salen exactamente los chorros de gas”.

Los instrumentos de la nave, dos telescopios equipados con cámaras digitales en color y un espectrómetro de infrarrojos, ya están preparados para captar a su escurridizo y rápido objetivo. Deep Impact tomó su primera imagen del Hartley 2 el pasado 5 de septiembre, cuando aún se encontraba a más de sesenta millones de km. de su objetivo.

Construida inicialmente para cumplir la misión que lleva su nombre, la Deep Impact lanzó un proyectil metálico, en el año 2005, contra el cometa Temple 1, provocando una pequeña explosión en su superficie que fue fotografiada por los instrumentos de la nave.
Ahora, la sonda se utiliza para otros fines, como el estudio y seguimiento de varios objetos y cuerpos celestes dentro de la misión Extrasolar Planet Observation and Characterization (EPOXI), de la NASA. Pero los investigadores no han querido desaprovechar la ocasión de hacer que la nave estudie este nuevo e interesante superviviente de la construcción del Sistema Solar.

www.abc.es

Se aproxima el Cometa103P/Hartley 2 para alcanzar la máxima aproximación el 20 de octubre. Ya se ve a simple vista.

 

Como viene siendo habitual aprovechamos el post para dar un repaso a las ultimas noticias y videos de los diferentes eventos y misiones de las agencias espaciales internacionales. NASA, ESA, JAXA….etc

New Look at the Infant Universe

From ESA’s HubbleCast. In early 2009, a team of astronauts visited Hubble to repair the wear and tear of twenty years of operating in a hostile environment — and to install two new instruments, the Cosmic Origins Spectrograph, and Wide Field Camera 3 — better known as WFC3.

Hubble has become famous for its striking visible-light pictures of huge clouds of interstellar dust and gas. But sometimes scientists want to know what’s happening behind, or inside, the cloud of dust. Making infrared observations pulls away the veil and reveals the hidden stars.

Until now, infrared imaging was challenging with Hubble. The Near Infrared Camera and Multi-object Spectrometer, or NICMOS, did allow astronomers to study objects in infrared light in ways not possible from the ground, but it forced them to make a difficult choice. Because its images were small — only about 65 000 pixels in total, similar to a mobile phone screen — NICMOS could produce the sharpest images only if it concentrated on a very narrow field of view. Taking in a wider view came at the cost of losing much of the detail.

These improvements mean Hubble is now far better at observing large areas of sky as well as very faint and very distant objects. These are key for the science of cosmology, the study of the origins and development of the Universe.

Because the Universe is expanding, light waves coming from distant objects are stretched as they travel through space, and the waves become longer. The further an object is away, the more its light is stretched on its journey to us, and the redder the light appears. Hence the effect is known as redshift.

For really distant objects, the ultraviolet and visible light is redshifted so much it goes infrared — literally, “below red” — and that is the reason that infrared imaging is so important for spotting these very distant galaxies.

This is the Hubble Ultra Deep Field, a visible light image taken in 2003 and 4 with Hubble’s Advanced Camera for Surveys. The picture is of a little patch of sky almost a hundred times smaller than the area of the full moon. It contains no stars visible with the naked eye — but taking a million second exposure of this little black speck of space reveals these vanishingly faint faraway galaxies.

Studying the same region with WFC3’s infrared photography reveals galaxies more distant still: some of these are so far away that they have been redshifted out of the visible spectrum altogether.

We see galaxies here as they were many billions of years ago. When the light from some of these galaxies started its long journey towards us, our Sun and Earth had not even begun to form.

But what is really exciting cosmologists about WFC3’s infrared imaging of the Hubble Ultra Deep Field is not just what’s in the foreground so to speak, amazing as that is, but the scatter of tiny, faint specks just visible in the background, beyond these already faraway galaxies.

Some of the flecks of light in this fuzzy image are just anomalies within the light detectors, but among them are faint impressions of early galaxies. In this photo we are looking at some of the most remote objects ever seen.
They are so distant, and their light has travelled so far to reach us, that we see these galaxies as they were 13 billion years ago, when the Universe was only about 5% of its current age.

Discovering and studying these galaxies can tell us a lot about the conditions that prevailed in the earliest years of the Universe, and confirm — or perhaps refute — our theories of early galaxy formation.

NASA to launch R2 to join Space Station Crew

‘NASA will launch the first human-like robot to space this year to become a permanent resident of the International Space Station. Robonaut 2, or R2, was developed jointly by NASA and General Motors under a cooperative agreement to develop a robotic assistant that can work alongside humans, whether they are astronauts in space or workers at GM manufacturing plants on Earth.’

http://www.nasa.gov/centers/goddard/home/index.html

Discovery Launch on STS-133 Mission Now Targeted for Wednesday

The launch of space shuttle Discovery is now targeted for 3:52 p.m. EDT Wednesday, after technicians worked overnight to repair helium and nitrogen leaks in Discovery’s right-hand Orbital Maneuvering System pod.

Station Crew Welcomes New Supply Ship

The ISS Progress 40 cargo ship docked to the Pirs Docking Compartment at the International Space Station October 30, 2010, delivering 2 and a half tons of food, fuel, spare parts and supplies for the Expedition 25 crew. The manual docking came three days after the Progress was launched from the Baikonur Cosmodrome in Kazakhstan.

Unser Universum: Asteroiden – Gefahr aus dem All?

http://www.vip-infotainment.de/WissensMagazin.html

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